Bouleau à papier

Par:  Diane Barriault

Le bouleau à papier

Betula papyrifera

Ce bouleau pousse partout au Canada, s’étendant vers le nord jusqu’à la limite des arbres. Il peut atteindre 25 mètres de hauteur et vivre 120 ans. Son écorce blanche s’exfolie horizontalement en larges feuillets. Les feuilles ovales sont dentées. Les fleurs sont réunies en longs chatons pendants et leur pollen est responsable d’allergies printanières (Voir « le bouleau à papier » dans la section des plantes toxiques). Les fruits (écailles et nucules), disséminés à partir de l’automne et durant l’hiver, s’observent souvent sur la surface de la neige, particulièrement après un vent fort.

Le bouleau à papier est l’un des rares arbres d’Amérique qui est plus répandu aujourd’hui qu’avant l’arrivée des Européens. Le défrichement et les incendies ont favorisé son développement. Il fut un élément vital pour les premières nations, son écorce leur fournissant un moyen de transport, les canots, et des récipients divers. Même lorsqu’elle est mouillée, son écorce peut servir d’allume-feu.

Il est possible d’en recueillir la sève au printemps pour en faire du sirop. Cependant, il faut évaporer une quantité importante de sève (120 litres) pour obtenir un seul litre de sirop de bouleau. Son goût varie, passant de celui du miel, en début de saison, à celui de mélasse, en fin de saison.

Écorce blanche s’exfoliant en larges feuillets

Photo : Diane Barriault

Feuilles triangulaires doublement dentées

Photo : Diane Barriault

Fleurs mâles pendant sous le rameau

Photo : André Sabourin

Fleurs femelles dressées sur le rameau

Photo : André Sabourin

Fruits regroupant les écailles et leurs nucules (graines)

Photo : Diane Barriault

Écailles aux lobes en forme de croix et nucules aux ailes très larges

Photo : Diane Barriault

Bouleau à papier